簡化與復古產品有機會嗎?

在Slashdot網站上有位仁兄提到,他想要的只是網路連線「持續上網」的特性,但並不需要這年頭各家廠商標榜的「寬頻」速度,因為他只需要收發e-mail、逛逛一般網站、用即時傳訊聊聊天而已。所以,是不是可能有一種價格便宜許多的「窄頻」固接網路(這位仁兄說,甚至跟電話撥接速度一樣都可以接受)?

看到這一則問題,讓我認真思考了一下下。其實我蠻喜歡看這類逆向思考產品出現的;因為它們提供了更多的想像空間、以及行銷上的挑戰,而且我自己本來就偏好設計簡單明瞭的東西。

就我看來,這個問題可以從幾個不同的角度來切:

行銷面

從行銷面來看,偶爾返璞歸真一下,把一些早已被遺忘的產品或技術拿出來,用新的方式或包裝來反向操作,也許可以獲得不錯的結果。舉例來說,在手機功能越來越複雜、越來越貴的現在,如果做一支功能只有五年前水準,但是因為組件成本降低、製造技術簡單,因此價格非常便宜、甚至可以「用後即丟」的手機(暫時先不考慮環保問題:-P),會不會有市場?

換言之,對於不需要「豐富影音內容」的使用者來說,如果有能夠整天掛在網路上,只要能收收信、聊聊MSN就好,一個月只要(例如)NT$500一價到底的固接網路,也許可以獲得這幾類用戶的歡心:

  1. 輕度上網的用戶、或是對電腦不熟悉的人
  2. 公司已經有寬頻或專線、回家只想聊天的上班族
  3. 怕小孩上色情網站看大圖或影片的家長:-)

其實,我覺得很多簡化或復古的產品是有市場的,例如Choinori機車也是個好例子。但是因為許多原因,我們不太容易看到這類東西出現‥‥。

技術面

這些產品在設計或製作上會有技術問題嗎?多半不會,因為都是已經使用過、甚至已經淘汰的技術。如果有問題的話,多半出在零組件的取得、產品的行銷包裝方式、或是預期的市場規模大小等等,讓簡化或復古產品不符合經濟效益。

讓ISP提供56K速度的ADSL(或其他固接技術)的專線很難嗎?我相信理論上應該不會,只是……。

成本/收益面

簡化或復古產品不一定要很便宜,但因為大家都會期望這類產品便宜,所以能夠很便宜最好;如果可以講出個好理由,當然可以更貴。例如這年頭使用真空管的音響,就比一般的電晶體產品要貴得多,原因是真空管產生出來的音質比較「溫暖圓潤」(對音響內行的朋友別挑我毛病,這四個字是雜誌上看來的 :-P),當然價值不菲。

其實,很多時候廠商不是做不出成本低又便宜的東西,而是不願意做。因為雖然成本較低,但如果不能明顯壓低成本在售價中所佔的比例,那麼扣掉製造商的利潤之後,能付給通路的利潤就所剩無幾了。

也就是說,如果能抓好組件供應的時機(例如快要淘汰、又還沒淘汰的技術,生產線也已經轉移到開發中國家,可以用極低的成本大量生產)、降低整體成本(包括研發、生產程序、包裝、通路、行銷等成本)、拉高毛利率、想出創新一點的行銷方式,低價位其實還是可以做的。

舉例來說,蘋果最近推出的iPod shuffle隨身聽,透過簡化部份功能,以低於同類產品的價格打破了市場默契,讓原本位於價格金字塔頂端的韓系MP3隨身聽紛紛降價。然而,如果是沒有能力大量吃貨,以拿到更好的折扣、還有大量進貨回饋金的通路,賣iPod shuffle恐怕還是虧本生意。

賣這類「虧本」商品的廠商,多半希望透過利潤豐厚的周邊產品銷售來賺錢;就像很多印表機廠商虧本賣機器、但從耗材賺錢一樣。

回到低價位窄頻網路來看,技術上也許做得到;但對於ISP來說,架設所需的人力、以及長期運作所需的成本,並不一定比高速寬頻低。更重要的是,在ISP競爭如此激烈的時候,能夠跟窄頻一起賣的「周邊產品」(例如線上看電影之類)就更少了。而如果硬要針對窄頻設計一些服務,又跟原先求便宜的目的背道而馳了。

還有另外一個因素,就是IP位址有限,所以也很昂貴。除非使用者不需要固定IP,而且ISP能在不中斷即時傳訊的前提之下,不斷動態變換IP位址,否則要求固接必定會佔用一個IP。在這方面,只要使用固定的IP位址,無論傳輸速度快慢都是一樣的。

所以照這樣看來,這位仁兄所希望的窄頻固接網路似乎不會出現;但也許會有其他的方式,可以做到類似的事情。例如他附近有人拉了條普通的寬頻網路,再透過交換器當二房東,把不保證頻寬的慢速網路分租給一大堆左鄰右舍等等。在Slashdot那一則新聞中,很多回應的人都建議他可以「偷」別人的無線網路訊號。這一點「鑿壁借光」技術上也是可行,但就得看鄰居賞不賞光了。

我的兩分錢

就是小弟也來野人獻曝的意思啦。

我從好幾年前,就一直納悶為什麼沒有這樣的產品:看起來像是家用的無線電話,但其實是要插SIM卡、以行動電話方式連線的電話機。

如果不考慮較高的通話費用,這種電話對於常搬家的人應該很方便;搬家的時候只要把電話機搬走就好,不必退號碼、申請新號碼,而且號碼也不會因為搬家而常換,讓別人找不到。此外,不必擔心手機講到沒電、也不必擔心電磁波太強 :-)。

當然,這種同時發射和接收兩個頻道的設計,也許會有電波彼此干擾之類的問題,不過研究這個已經遠超過我的能力範圍之外,就留給工程師們去解決吧。

我在網路上大致找了一下,沒有看到像這樣的東西。所以如果哪天看到有這種電話上市,記得是我先發明的。

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