網頁:下一個作業系統市場

你每天在電腦上做些什麼?上網、逛別人的blog、看新聞、收信、用即時傳訊軟體聊天、找資料、打點小報告、做做簡報圖片?

想想看,這些事情有多少是在網頁瀏覽軟體上做不到的?

如果先不論事情複雜的程度(例如出門打群架、網咖打Quake、在網站上玩Flash小遊戲之間的差別),大概我們日常生活除了吃喝拉撒睡之外,都可以在電腦上做;而電腦上所有的事情,包括尋找情人在內,也幾乎都可以在網頁瀏覽器上面做。

這也就是瀏覽器何以成為下一個兵家必爭處女地的原因了。雖說同時用「兵家必爭」和「處女地」形容似乎有點奇怪,照講被「兵家必爭」之後就應該是「一片狼籍」才對;但這正形容了目前大家都一腳踩進去、但也都還有一腳在門外的尷尬局勢。

雖然瀏覽器市場已經有盤踞大塊市場的佔有率盟主,但直到Firefox急起直追之前,微軟並沒有清楚意識到Internet Explorer除了盤踞市場之外,還能有什麼大不了的用處。而Firefox的開放架構雖然激發了瀏覽器的全新市場價值,但究竟還是個「影響力還不到決定性門檻」的少數。

這些到底是什麼意思?

講得明白些,也許微軟會擔心(也許不會)其他作業系統侵蝕Windows的市場,但如果所有的平台都必須用IE來上網、逛blog、看新聞、收信……,才能享有「最完整而豐富的Internet體驗」,當這一天到來的時候,無論大家用的是Mac OS X、Linux、FreeBSD、或是Windows就沒有那麼重要了。

也許現在的微軟已經體認到這一點,開始以它一貫的積極態度(「野心」的另外一種說法)往這個方向前進,但其實這個靈感卻很可能是來自開放架構的Firefox。

網頁程式發展多年以來,過去難以想像能在網頁上做的事情,現在都已經可以做到;例如早期的Web Mail網頁信箱、網路磁碟,到最近的網頁直接拖放圖片和各種Java/JavaScript功能(典型的例子是GMailFlickr的介面);雖然Flash的應用也有褒貶兩極的評論,不過終究也讓網頁脫離了純HTML的靜態限制。

如果您曾經架設過網站,並且使用過cPanelWebminphpMyAdmin之類的工具程式,或是透過網頁介面管理IP分享器之類的網路設備,一開始也可能曾經驚訝於網頁可以做到的系統管理功能;設計得好的這類介面,甚至會令人忘記是在操作網頁,而是功能先進而純熟的前端面板。

在各種先進技術的推動之下,未來的網頁勢必可以做到更多事情、出現更令人意想不到的應用方式。

如果說,有一天某一部電腦將原有的作業系統隱藏起來,只提供純粹以網頁形式表現的介面,讓使用者上網、逛blog、看新聞、收信……,(理論上)不需要再去擔心作業系統的問題、不同系統之間的差異、或是操作各種惡名遠播的難用功能,誰曰不可?

這樣說好了:如果您是一位「一般」的電腦使用者,現在與五年前比較,每天花在使用作業系統的時間、跟用在使用瀏覽軟體的時間有什麼變化?有沒有可能在未來的某一天,使用作業系統本身的時間變成零?

這就是軟體業者的下一個大商機;誰能搶到這個市場的第一,即使不能徹底擊敗現在的領先作業系統,也能讓它變得不再那麼舉足輕重。

Google

於是我們看到Google從網站功能開始,以搜尋和索引技術為基礎,一步一步開始建立鞏固使用者「黏性」(stickiness)的基地,並逐步推出取代現有作業系統功能、或是將功能延伸到網路上的跨平台服務(如GMail與Google Desktop Search個人搜尋工具;注意:取代、延伸、跨平台這三點很重要)。

雖然目前Google並沒有自己的瀏覽器,不過即將推出這類軟體的說法已經流傳很久(2019註:後來Google推出了Chrome瀏覽器和Chrome OS)。

不過因為Google本身原本並不是瀏覽軟體廠商,所以只要網路服務能確實跨平台、服務所有的使用者,即使沒有自己的瀏覽器似乎也不太要緊。

Firefox

Firefox可以接受各種軟體模組,以延伸功能的開放架構(所謂開放,指的是除了能增加功能之外,還有撰寫這類程式的公開資訊供任何有興趣的人參考)讓這些模組逐步擴充「系統」的功能。

這是有別於Google的另外一種方式;因為Firefox來自一段坎坷的歷史,沒有Google成熟的獨門搜尋技術、也沒有微軟的雄厚市場實力,只有AOL這個不知道怎麼帶小孩的有錢遠房親戚,所以只能以open source(開放原始碼)的方式,集眾人之力讓它更成熟。

結果一段時間之後,也許是誤打誤撞,Firefox的開放架構、以及IE「適時出現」安全防護漏洞,讓它一步登上瀏覽軟體排行榜第二名的寶座、也讓它成為另一個「網頁作業系統」的候選人。

雖然Firefox不像Google能以重量級的服務規模創造黏性,不過它近乎無所不能的潛力(再次強調:拜開放之賜),卻是必須一個一個服務陸續推出的Google所比不上的。

所以,網路上謠傳Google即將採用Firefox/Mozilla(Mozilla是Firefox系出同門的大哥)作為自有瀏覽器的基礎,看起來並非空穴來風;因為兩者的互補,確實對於建立完整的作業環境有很大的幫助。

微軟

而在這方面起步比較晚、但目前市場佔有率最高的微軟,自然也不會把下一代的「跨平台作業系統」地位拱手讓人。

只是IE雖然拜Windows系統之賜,已經擁有最大的使用者數量、以及綁死ASP伺服器功能的優勢(只要是用過非IE瀏覽器的人,大概都吃過ASP網站的虧吧,像是不能做線上交易、下拉選單怪怪、網頁內容出不來之類的),但隨之而來的安全防護漏洞也讓IE用戶傷透腦筋。如果有一天大家可以選用網頁作業系統,大概不會有人想選擇有嚴重安全漏洞問題的吧?

所以,除了在企業伺服器技術、Java、與其他微軟軟體(例如Office)的配套、以及透過FrontPage等軟體推動非標準規格上動腦筋之外,就是透過只有IE能享受所有「無關緊要、但是看起來不錯」功能的網站,來加強使用者的黏度、以及表面上更加豐富的媒體體驗了;像是微軟最近推出的MSN SpacesWallop都屬於這一類。

早期微軟擴張Internet版圖的方式,是收購在網路上領先提供「有未來性」服務的網站,例如HotmailbCentral等等,然後用「passport」身份認證做鬆散的整合。雖然現在的方式乍看相去不遠(例如Wallop也是收購來的),但主軸卻從「服務」移到了「技術研究」。

也就是說,不再像當初收購Hotmail一樣,基本上保留原來的服務架構,取得的只是這項服務的版圖、以及CRM(顧客關係管理)程序和顧客名單,而是確實在研究使用者未來的互動趨勢(例如進以MSN Spaces入blog領域)、同時也研究微軟的技術和「綁規格」能力在這些市場可以發揮多少作用。

在我看來,微軟也許正在透過Wallop網站的Flash介面實驗下一代作業系統的操作方式,以跳脫已經在個人電腦上沿用超過二十年的視窗、選單、以及圍繞著檔案系統建立的架構,而改以人際網路、作業(tasks)、以及文件作為系統主軸(寫到這裡,令我想到當初蘋果和IBM也許因為觀念太新而功敗垂成的OpenDoc);而且最近在一些閱讀中,也看到了類似的推測。

從這裡看來,微軟用來實驗「網頁作業系統」用的又是另外一種方式。

我之所以猜測微軟給予這些新服務這麼多的商業目的(我怎麼不猜Sina提供blog服務是在實驗作業系統?),道理其實很簡單:微軟是一家靠軟體和企業版圖賺錢的公司,純粹搞blog或社交網路絕對賺不回成本;它的MSN Spaces已經落在一大堆blog服務網站(包括現在在Google旗下的Blogger.com)之後,目前內容在有經驗的blog寫作者之間評價也不甚高,實在看不出可以賺到什麼錢。

值得一提的是,也許資深blog寫作者的意見不能代表一切;不過記得,整個blog風潮是靠這些「有在寫」的人支撐和影響的;如果每個人都是寫了兩則就放棄的新手,那就更沒有blog服務會賺錢了。

所以,如果上述的這些說法都能成立,微軟透過這些技術實驗鞏固IE地位、期望以微軟技術取代現有網路標準(記得微軟和昇陽之間已經和解的Java官司嗎?),才是比提供這些免費網路服務給一般使用者更重要的目的。

所以在商言商,無論是Google、Firefox、或是微軟所使用的市場手法,似乎都是殊途同歸。對於微軟以「非標準」手法製作網站、挾帶IE製造不公平的競爭優勢,我過去已經在另外一篇文章中表達過看法,不再重複。

至於一些朋友提出Wallop使用Flash製作的問題,我個人持中立態度;雖然我也不喜歡看用一大堆Flash的網站(有冗長Flash片頭的網站我一概跳過),不過我覺得用Flash製作是他家的事情,資料因而讓引擎搜尋不到,是網站主人自己的損失;這算是選錯工具、不算是誤導。

雖然在短期之內,大概還不會有任何廠商大聲宣布推出「網頁作業系統」、甚至不會講明正在做這樣的事情,不過在旁邊悄悄觀察大家都往這個方向走、順便看看這些「副產品」怎麼搞,其實也是件蠻快樂的事情。

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