從「MacBook Mini」漫談超輕筆電

根據Gizmodo和一些其他網站報導,傳說中的「MacBook Mini」上市時間即將延後到2008年。

所謂「MacBook Mini」指的是蘋果以現有的MacBook筆記型電腦為基礎,縮小螢幕尺寸至12吋、使用固態記憶體磁碟(SSD)取代傳統硬碟機,以重量輕、開機快、電池使用時間長取勝的超輕筆記型電腦,概念類似Sony Vaio G1

2019年註:就是後來的MacBook Air了。

「MacBook Mini」不一定會是正式名稱,不過目前就暫時用一下吧。

如果真有「MacBook Mini」這種東西在開發之中,而且到2008年才會上市,我相信除了新作業系統支援的原因之外,還有一個重要的因素是SSD使用的NAND晶片量產和成本問題;一部沒硬碟的小機器(當然,硬碟不是重點)如果要賣到2000美金以上的話,對誰都沒有好處。

(想像圖)

至於前面連結這篇Gizmodo文章提到的「最好不要沒有光碟機」,我倒是覺得無所謂。

以「MacBook Mini」的尺寸和規格,相信很少人會把它當作唯一的工作機;所以只要像iPod一樣附有連接座,可以接上Mac或Windows主機,再透過寫好的同步軟體傳輸工作資料就行了。

以這一點而言,蘋果在iPod/iTunes的組合上已經有很好的經驗和基礎,技術上難度應該不高才是。

使用者的改變

過去蘋果的超輕型筆記型電腦,諸如PowerBook 2400PowerBook Duo系列,或許因為概念生不逢時、或許因為「太小,不適合西方人較大的手」(當時外界普遍的說法),在市場上都不算太成功。

同時期的類似等級產品,像是與PowerBook 2400設計系出同門的IBM ThinkPad X系列、或是HP Omnibook等等只是市場上的少數,後者甚至在一段時間之後也銷聲匿跡。

不過在近幾年歷經電子零組件微小化、行動運算和通訊技術的進步、以及相關作業系統功能的成熟,還存在市場上的ThinkPad X和Sony Vaio G都有不錯的表現。

更重要的一點是,歷經從早期超輕型筆電到最近的「空窗期」(至少對蘋果而言是如此),一般使用者歷經手機和PDA的「鍛鍊」,對於簡化的小鍵盤、小螢幕、以及有限的功能(相對於正常尺寸筆電而言)都已經習慣,而且熟悉資料管理和同步技巧。

在硬體方面,Bluetooth和WiFi傳輸、跨平台資料同步、周邊連接等技術也已經成熟;尤其近幾年由iPod/iTunes所培養出來,習慣極簡介面、將不須技術知識的資料同步傳輸當作家常便飯的世代,更是這類行動設備的最佳使用者人選;從這個角度,也可以看出蘋果在這方面的老謀深算。

所以無論今年或明年,都是蘋果重返超輕型筆記型電腦市場的好時機,甚至刻意讓超輕型電腦、iPhone(涵蓋過去的PDA市場)、iPod產品線彼此模糊界線,都可以搶下相當大的市場曝光度。

以目前市場上的主要廠商而言,蘋果由於掌握軟硬體和作業系統整合的優勢、以及來自iPod的經驗,可以說是目前策略成功機率最高的競爭者。

太小不一定好

當然,其他廠商也不會坐以待斃;只是即使由市場巨擘微軟帶頭對抗,仍然必須克服跨公司的產品線整合、以及各公司核心能力和市場目標歧異的問題。

然而回過頭來說,蘋果的「完美」整合並不是絕對成功的保證;Mac OS X系統佔有率較低、跨平台工作、以及「雞蛋不放同一籃」等想法所帶來的疑慮,都是必須克服的市場心理障礙。

話又說回來,雖然我認為現在是新世代(無硬碟設計、較接近PDA概念)筆記型電腦上市的好時機,不過我還是不希望機身過度縮小到12吋或10吋螢幕以下。

前面提到的「一般使用者歷經手機和PDA的……」這句話,重點在於「一般」兩個字;對於只是查查資料、打打簡訊的使用者而言,小鍵盤小螢幕不是太大的問題,但對於需要大量鍵盤工作的專業工作者而言,太小的螢幕和鍵盤都會是生產力的明顯障礙。

根據我看過的研究報告、以及自己的經驗(我的手偏大,所以這方面不具代表性就是),對於「touch-typist」(能不看鍵盤以雙手快速打字的人)而言,通常能接受的最小鍵盤尺寸是12吋筆電的水準;再小的話,不僅個別按鍵必須變小,連按鍵之間的距離也會縮水,對於肢體動作已經習慣正常桌上型鍵盤的人而言,必須花很多時間去習慣、甚至無法正常打字。

以我自己而言,一分鐘最多可以打近100個字,但碰到小於12吋機器的時候,幾乎必須恢復成「二指神功」,以避免粗大的手指互相打架。

至於小螢幕,在800×600解析度還很普遍的時候是比較容易接受的,所以Toshiba Libretto在亞洲還可以賣得不錯;但隨著作業系統介面日漸複雜,1280×1024(或1440×1050)解析度19吋顯示器已經成為主流的現在,10吋或以下的螢幕無論解析度高低看起來都很辛苦,更不用說長時間寫稿工作了。

例子:多普達U1000

說到這裡,我想順道一提的是前陣子多普達(Dopod)推出的U1000行動電話,號稱是部份功能(和價位)都可以取代筆記型電腦的產品。

不過在我看來,U1000只能用「失敗」兩個字來形容:這又是另一個典型的「工程師導向」產品。我對工程師沒有惡意,但這類產品應該從設計和行銷角度放更多心思進去。

從PDA或手機硬體的角度來說,U1000可以說是「超規格」,無論是內建相機、3.5G/WiFi通訊、導航功能、記憶體和硬碟容量都十分重量級;但以工作用(好吧,遊戲用)筆電的標準來說並不出色,當作手機太大、當PDA(已經逐漸過氣的產品區隔)倒是不錯。

令我看出從行銷和產品設計角度有問題的,是多普達官方宣傳把它當作「迷你筆電」的定位:

……可拆式磁附鍵盤,獨家吸磁設計,將主機緊密接合鍵盤,機身輕巧卻擁有全方位的功能,不管是行動上網或收發電子郵件,輕鬆自如一指搞定……。

以磁鐵將鍵盤固定在機身下方,變成類似筆電造型的設計是有創意,但完全沒抓到重點。這樣的造型不管放在桌上、或是雙手捧著用兩根大拇指按,都沒辦法迅速打字,拿在手上還得擔心磁鐵沒吸穩、或是被別人不小心碰到而摔壞主機。

我相信大多數狀況下,使用者都是在沒有鍵盤的狀況下使用,所以只要有好的手寫辨識功能或螢幕鍵盤,就已經足夠應付簡單的文字輸入需求;得另外掏出來裝上、對輸入效率作用不大的鍵盤反而是個累贅。

換言之,雖然鍵盤在某些時候也許是個好物,不過U1000的鍵盤就「迷你筆電」的角度而言優勢並不明顯,甚至不如同公司C800的滑蓋式鍵盤來得實際。

垂直整合

Ericsson T20 plus external keyboard
接上原廠鍵盤的Sony Ericsson T28手機

以我自己的經驗而言,我用過外接鍵盤的Ericsson手機、以及內建鍵盤的Sony Clie NX80V PDA,當時都是為了輸入資料方便而嘗試有鍵盤的設計;不過最後還是因為輸入麻煩放棄,改從電腦輸入資料再同步傳輸、或是以手寫辨識方式輸入,鍵盤幾乎沒有再使用過。

所以,以直接在電腦上工作的需求(相對於做簡報、查資料之類的輕量輸入)而言,要不是最少10至12吋螢幕、鍵盤接近標準尺寸,再不然就是3至4吋大小、盡量在螢幕上操控的無鍵盤(或外接鍵盤)設計。

像U1000這類的設計,當然可以滿足某些特定需求,但很難成為市場主流;以目前的狀況,也談不上高低階異質產品線之間的整合。

目前在市場上看得到的類似機會,只有Windows Mobile手機、UMPC、以及Windows XP/Vista筆電的組合。雖然這個組合之中的個別產品已經都上市一段時間、彼此之間也有不錯的功能和資料傳輸相容性、最重要的是已經有相當多的開發商,不過卻還沒有看到令人眼睛一亮的整合應用、以及網路和跨平台服務之間的結合。

總之,PDA的時代已經慢慢過去,手機的功能正在向上延伸,但筆記型電腦的方向則是在縮小之餘保持原有的輸入和運算功能,而非過去PDA時代的縮減和妥協。

在這方面,我已經看到了微軟系統的成績,有它成功的地方,但也有很多未盡之處,接下來就看蘋果怎麼出手了。

參考閱讀

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