今年看看MID

今(2008)年的Computex電腦展,我不再是媒體身分、也不是國外網站的台灣特派員,而是受公關公司邀請看展的blog站長。說得再清楚一點,是奧美公關邀請來看Intel攤位和發表會的「一介布衣」。

對於願意考慮花下人力,邀請不具傳統媒體身分的blog作者來看展,這一點值得肯定,因為這代表對於blog影響力的重視與認同(雖然我的影響力值得存疑就是);不過話說回來,其實也比邀請傳統媒體記者輕鬆,因為沒有酬勞問題、也不會有後續廣告業務找上門來的壓力。

無論如何,還是謝謝上述兩家給我這個機會看新東西;雖然我不會光寫「捧場文」,不過對於新東西的曝光多少還是有點幫助,希望這樣可以讓好意邀請的公關朋友們覺得滿意、或是尚可接受。

在這次展覽的產品之中,我的注意目標在於行動運算與上網設備;以這兩年流行過、或是今年廠商主打的名詞來說,就是Netbook(包括eeePC或HP 2133之類的低價小型筆電)、MID(Mobile Internet Device,行動上網裝置)、以及UMPC(超輕行動電腦)。

UMPC今年幾乎已經沒有人提了,MID成了目光的焦點;尤其在Intel推出專供手持行動裝置的Atom處理器(為了公平起見還是提一下,別家也出了類似等級的產品;像是nVidia的「Tegra」和AMD的「Puma」)之後,使用Atom處理器的小筆電和MID,似乎已經成了拯救手持市場、為廠商掌握行動網路應用商機的救星。

攤位上的各家小筆電。

尷尬的MID

單純以小筆電和MID這兩個區隔來說,我覺得傳統構型(摺疊開啟、鍵盤、觸控板、滑鼠按鈕)的小筆記型電腦是比較有機會的;隨著硬體效能提升、容量加大,小筆電和傳統款式在使用方面,可能只是螢幕和鍵盤較小、速度上略有差異而已。

只要使用者認為功能夠用,就直接取代傳統筆電就行了;無論在購買決策、實際使用、以及工作效率方面,遭遇到的困難都比較低。

然而,MID就是個非常尷尬的產品;當然,現在的產品也許功能強、速度快、上網方便,但作為目標用戶之一,我有幾個問題要問:

  • MID能取代筆記型電腦嗎?
  • MID能取代我的智慧型手機嗎?
  • 如果不能,請給我一個理由,告訴我為什麼花一樣的錢,我不該買手機、不該買小筆電,而該去買一部MID。

換句話說,MID功能尷尬、價位尷尬、市場定位也尷尬。

我並不是說MID是不好的產品,而是當有人建議我用「displace」的觀念、而非「replace」的觀念去接受一個新的產品區隔時,我都會問相同的問題。

Displace?Replace?

所謂「replace」,照字面看就是單純「同類產品汰換」的意思。

如果我今天用A牌手機或筆電,即使要說服我用B牌來取代它,也會相對容易一些;因為撇開品牌忠誠度不談,反正錢本來就要花、手機天天都要用,只要東西適用就可以下手,買了之後也很快就能上手,沒有什麼痛苦或困難可言。

然而「displace」,也就是「創造新產品的生存空間」或「相異產品彼此汰換」,就沒那麼容易了。

假設我有一輛轎車和一輛卡車,原本各司其職、工作愉快,現在有人希望我買一輛客貨兩用車;無論是買來變成第三輛車、或是取代原有的其中一輛,除非我剛好有特殊需求,否則要做這個決策都會比較困難。同樣的,要行銷這樣的產品也不太容易(所以我們很少看到有兩排座位、又有貨斗的兩用車)。

除了上網功能、速度更快之外,MID有什麼其他的決定性優勢?

當然,displace並不乏成功的例子,例如前兩年的休旅車風潮就是其中之一;廠商巧妙操作都市人對於野外的渴望、以及對多樣空間變化的需求,讓許多家庭在採購新車的時候考慮休旅車、甚至買來當作第二或第三部車。

所以回頭來看MID,除了東西本身設計好、功能強之外,最重要的是回答這個問題:為什麼我要在手機和筆電之外,再買一部MID背著走?或者為什麼我要用MID來取代手機或筆電?

也許您注意到了,我在前面的第三個問題中提到「花一樣的錢……」,而這也是MID尷尬的地方之一;Intel副總裁Anand Chandrasekher今天在MID發表會中提到:

一部功能陽春、僅具WiFi功能行動上網設備,價格約在249美元左右,功能較強、具有3.5G或WiMAX之類上網功能的MID價格則在299美元左右。

那麼,讓我們來問一個簡單的問題:如果你有299美元(約台幣10000元),你會買一部MID來取代手機或筆電之一嗎?你會花10000元買一部MID,讓它加入背包裡手機和筆電的行列嗎?

MID的機會在哪裡?

從我個人的用途來看,在近期看得到的產品之中,重量盡量輕、價格性能比最佳的組合應該是3G版的iPhone、再加上配備Atom處理器的HP 2133;至於MID,則暫時不在我的考慮之中。

也許這個形容方式不是人人同意,不過MID其實有點像是加強通訊功能的PDA;純PDA早已經沒有市場機會,之後的出路則是化身為智慧型手機、或是GPS導航機,以及一般人比較看不到的快遞、倉管、醫療等領域的手持記錄裝置。

以這些市場而言,由於MID能透過廣域通訊功能與伺服器連線、即時更新或查詢資料,可以讓工作效率更高、更精確,也可以用來強化導航機或車輛旅行電腦的功能;但要作為大眾市場的普及通訊工具,恐怕不是那麼簡單。

簡言之,現在手持裝置的狀況已經不同、而且軟硬體的功能都有進步(例如MID已經可以執行Windows Vista),不過我對於MID市場的看法跟一年前並沒有太大的差異。

作業系統和介面問題

今年比較常見的MID作業系統還是Linux和Windows;Windows新機大多數使用Vista,少數使用Windows Mobile,至於XP今年已經幾乎看不到了。

比較普遍的現象是,Vista機種大多數以相同於桌機的介面呈現,而Linux機種多半採用客製設計的簡化介面。

我以前曾經寫過,Windows衍生產品最大的問題,在於死守著Windows本身的介面元素不放,而沒有妥善考慮不同用途、不同設備之間的差異(唯一的例外是Media Center Edition,但MCE也有它自己的嚴重問題);無論是桌機、筆電、行動電話、PDA、MID,就是一定要有視窗、工具列、「開始」鈕這類東西。

固然這樣的設計一來可以讓使用者覺得「熟悉」、二來可以鞏固Windows介面在使用者潛意識中的獨佔性,但效率差(包括螢幕空間的利用、資訊的顯示方式、以及使用者的操作)、再加上Windows系統一直都有的穩定性問題,讓這些設備往往難以更上一層。換言之,從我的觀點來看,Windows一直是智慧型手機和MID這類手持裝置的發展瓶頸之一。

當然,在手持設備上執行桌機系統不是沒有好處;如果不考慮速度和容量問題,除了操作方式相同、縮短訓練或上手時間之外,相同的應用軟體在統一工作流程、確保文件版面格式一致方面,有它不可取代的優勢。

然而,為了這些原本應該用筆電來處理的工作,值得在手持裝置上硬塞Vista系統,讓螢幕左下角的「開始」按鈕只有一顆青春痘那麼大嗎?一定要在4至6吋的螢幕上擠出1280×600之類的寬度,讓圖像和選單指令小得用手指幾乎點不到嗎(是的,我知道有觸控筆和多向滑鼠按鈕這類東西)?

小小的螢幕塞進內容豐富的Vista畫面。

答案並不見得是否定的;只要搭配良好的介面設計和操作回應,並不是不可以(只是用久了近視會深一點)。

但Windows本身顯然不是這樣的作業系統,所以許多廠商除了改用客製Linux系統之外(當然,授權費用也有關係),連手機廠商HTC也幫Windows Mobile系統的表層加上了「TouchFLO」介面,一來將操控方式合理化、二來也讓產品和其他廠商有所區隔,就是個不錯的做法。

在介面問題普遍解決之前,即使不談前述的市場定位等等問題、或是新款處理器帶來的技術進步,搭配Windows系統的MID也不會太好用。

這一點跟已經被Intel宣告失敗的UMPC並沒有什麼不同;所以我又想問了:如果MID和UMPC是不一樣的東西,為什麼沒有記取UMPC的前車之鑑,還一定要將桌上型的系統塞進手持設備上?如果它們是一樣的東西,UMPC得到的教訓還不夠嗎?

MID想在市場上生存,需要許多內外在條件的配合,像是理想而穩定的廣域無線網路架構、找出決定性的應用優勢(也就是所謂的「killer app」)、以及和筆電與手機的相容並存之道;如果只是想在現有市場中硬殺出一個區隔來,會是比較辛苦的事情。

還是來一張真人手持照,看看尺寸比例吧。

如果MID想在市場上生存,必須找出跟筆電或手機的相容並存之道,而不是在這兩者之間硬擠出一個市場區隔來。Intel在今天的展示中繼續強調的是:

  • 1.6GHz的Atom Z530處理器比競爭對手(舉的例子是400 MHz的TI OMAP 2420/ARM11)快4倍。速度快當然好,不過以同樣的應用方式而言,耗電量也要有相同水準才行。
  • 支援Flash動畫、或是類似Photoshop濾鏡的複雜動態網頁元件,而且跑起來速度比以往更快。這一點基本上也是好的,不過會牽涉到作業系統的問題;「完整版」Windows對這類東西的支援程度當然最高,但整體效能也得考慮。
  • 支援3D繪圖和HD品質的影片。3D繪圖很好,不過我不太瞭解在MID這樣的設備上,原生支援HD畫質的視訊是不是很重要的事情、以這麼小的螢幕來觀賞效果如何;當然如果可以外接電視、當作媒體播放機來看,那就另當別論了。不過用MID來接電視,這……也算是個創新應用吧。
典型的今年度MID規格。

整體來說,我期待看到Atom或類似處理器的成熟,並衍生出速度和使用彈性兼具的小型筆電(而且最好是跑Mac OS X的);至於MID,目前從產品創新方面來看也好、市場行銷的角度也好,都還沒有打中我內心深處那個脆弱的小角落。

我的直覺是,MID會像是概念車一樣,本身也許拿到市面上去不一定賣得好,但在上面開發並測試可行的設計,將會出現在其他的行動運算和網路設備上,促成下一代產品的創新,所以也是好事一件。至於我的直覺對不對,那就繼續觀察囉。

走出會場,外面是耀眼的陽光;有時候離開網路、晒晒太陽也是不錯的。

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